lauantai 8. helmikuuta 2020

Jälkipelit: Australian Open 2020

Hurja tennisviikko on takana myös suomalaisittain, mutta palataanpa jälkipelien muodossa vielä hetkeksi Australian Openiin ja sen merkitykseen loppukautta ajatellen.

Suurin odotuksin tuli odotettua kauden ensimmäistä Grand Slamiä, mutta lopulta voittaja ja asetelmat ovat kovinkin tuttuja viime vuosilta. Uusi sukupolvi lähestyy, mutta mitään dramaattista käännettä ei kuitenkaan Australiassa nähty. Novak Djokovic voitti ja muukin vanhempi kärkikaarti oli turnauksessa hyvin pitkään mukana. Ilahduttavaa oli toki nähdä, että nuoremmat saavuttavat tätä kärkeä, mutta matka sen kiinni saamiseksi tuntuu kestävän tuskallisen pitkään. Validi kysymys on, eikö tämä dominointi koskaan lopu?

Djokovic on edelleen kovilla kentillä sittenkin omassa sfäärissään ja voi olla sitä vielä tovin. Kun matka Grand Slamien määrässä Roger Federeriin ja Rafael Nadaliin peilaten kutistuu tätä vauhtia, niin kyltymätön nälkä pysynee hyvinkin yllä vielä seuraavat kaksi seuraavaa vuotta, kuten hän on itse esiin tuonut. Tällöin kisa "kaikkien aikojen suurimmasta" alkaa ilman loukkaantumisia olla selvä peli. Niin tai näin, Djokovic saavuttanee joka tapauksessa Federerin ykkösrankingin viikkomääräennätyksen jo syksyllä. 

Nämä ovat kuitenkin "vain" merkkipaaluja ja saavutuksia, jotka tulevat aina hurjan pelitason myötä. Peli onkin edelleen erinomaisesti kuosissa. Lyönneissä on jatkuvasti mieletön paino ja pituus, johon monen on vaikea löytää minkäänlaista ratkaisua. Peli ei aina ole välttämättä seksikkäintä, mutta lähes poikkeuksetta se on tehokkainta. Kun tuohon painoon lisätään parantunut syöttäminen ja edelleen kaiken tulituksen kestävä ja neutralisoiva puolustus, niin paketti on lähes murtamaton. On hyvin mielenkiintoista seurata, mistä tämä paketti alkaa sitten joskus murtumaan.

Dominic Thiemin taistelu finaalissa oli kuitenkin upea, mutta ehkä se raatamisen määrä, mitä mies matkalla finaaliin koki kostautui sittenkin aavistuksen pitkässä finaalissa. Kun hyvin pienet marginaalit ratkaisevat, on selvää, ettei djokovicien tai nadalien kaltaiset mestarit kaadu Grand Slamien finaaleissa ilman näitä marginaaleja. Siihen tarvitaan aina maksimaalinen määrä henkisiä ja fyysisiä voimavaroja. Kun jalka alkaa painaa eikä vastustaja anna mitään ilmaiseksi, alkaa se ennen pitkää painamaan ajatusta ja fiilistä. 

Positiivista Thiemin kannalta tässä on tietysti se, että edessä on hänelle perinteisesti se kauden paras vaihe, massakausi. Siellä hän on nyt jo kolmen Grand Slam-finaalitappion jäljiltäkin äärimmäisen vaarallinen ja todennäköisesti myös nälkäinen. Käsillä alkaa olla se hetki, milloin näitä pitää alkaa voittamaan. Muutoin finaalitappiot muodostuvat taakaksi ja tuovat ylimääräistä painetta, sillä esimerkiksi Australian osalta myös Thiem tietää, että tämä Djokovic olisi sittenkin voinut olla voitettavissa. 

Totta kai turnauksessa saatiin muitakin merkkejä tulevasta. Rafael Nadal ja Roger Federer keikkuvat edelleen kärjessä, mutta olisiko Nadalilla sittenkin vielä enemmän annettavaa tällä tasolla? Seuraavat Grand Slamit kertovat paljon. Moni saattaa puhua niistä viimeisinä mahdollisuuksina molemmille voittaa vielä Grand Slam. 

Nadalin peli ei ollut mielestäni lähelläkään syksyn US Openin tasoa, sillä liian paljon meni nyt passiivisuuden kautta. Lyönneistä uupui jalkatyötä ja vaikuttikin siltä, että Nadalin kausi on ollut liian pitkä jo tässä vaiheessa. Davis Cupin ja ATP Cupin väliin ei paljon lepoa jäänyt, varsinkaan Emil Ruusuvuoren kanssa sparratessa, joten selvää on, jatkossa myös Nadal tarvitsee pidempiä lepojaksoja uuden kauden ja Grand Slamien alle, jotta riittävä terävyys löytyy itse kisassa. 

Täysin sama koskee edelleen Federeriä. Australiassa hän karkasi kahdesti pienimmästä mahdollisesta ovenraosta, jota John Millman ja Tennys Sandgren raottivat. Tappio jommasta kummasta olisi ollut melkoinen yllätys etukäteen, mutta ei oikein enää itse ottelussa, sen verran epävarmaa ja tahmeata pelaamista otteluissa loukkaantumisesta johtuenkin nähtiin. Jos ja kun kroppa ei tunnu enää välttämättä aina kestävän olisi sääli nähdä vanhaa mestaria yhtään sen enempää raihnaisempana kuin mitä ottelussa Djokovicia vastaan. 

Uusi sukupolvi Thiemin takana ei kaikilta osin vakuuttanut vaikka esimerkiksi Alexander Zverevin nouse semifinaaliin oli hieno juttu hänelle, mutta myös tennikselle. Peli löytyi täysin tyhjästä karmaisevan ATP Cupin jälkeen ja oli iso yllätys nähdä hänet tässä kunnossa vihdoin Grand Slamissä. Stefanos Tsitsipaksen ja Daniil Medvedeviin kohdistetut suuret odotukset eivät lopulta pitäneet ja varmasti moista heiluntaa tullaan vireissä näkemään myös jatkossa, sillä matka huipulle on usein mutkikas. Parhaimmillaan he kaikki ovat kuitenkin aivan yhtä potentiaalisia Grand Slam-voittajia kuin Thiemkin, jolle toki seuraava massa-Slam Roland Garrosilla tulee kuin tilauksesta.

Muita säväyttäjiäkin turnauksessa toki oli. Stan Wawrinkan ja Milos Raonicin paluita tälle pelitasolle tervehdittiin innolla, mutta jotenkin kanadalaisen vireen sulamisiin ollaan totuttu näissä tiukemmissa paikoissa, joten siinä mielessä same old, same old. Stanin hyvät otteet sen sijaan voivat puolestaan poikia vielä muutaman hurjankin suorituspiikin esimerkiksi juuri Grand Slameissä. 

Loppukaneetiksi vielä se, että tämä Grand Slam oli todennäköisesti ja toivottavasti suomalaisittain historiallinen. Seuraavien 10-15 vuoden aikana emme nimittäin näe yhtäkään Grand Slamiä ilman suomalaista, sillä Emil tulee! Olethan valmis?

lauantai 1. helmikuuta 2020

Ennakko: Novak Djokovic vs. Dominic Thiem, Australian Open 2020 finaali

Enää yksi ottelu jäljellä ja minkä päätöksen Australian Open vuosimallia 2020 saakaan! Turnauksen kaksi ehdottomasti kuuminta pelaajaa, Novak Djokovic ja Dominic Thiem, kohtaavat finaalissa, joka pelataan sunnuntaiaamuna klo 10.30 Suomen aikaa. Tässä ennakkoa!

Yksisilmäisesti katsellen voidaan toki helposti nähdä, että Djokovic vie tämän hyvin suurella todennäköisyydellä, mutta voisiko Thiemillä sittenkin olla sanansa sanottavana, kun ottelu käynnistyy. Väitän, että on hyvinkin.

Miesten kohtaamisissa on nimittäin tapahtunut selvää käännettä viime vuosina. Vaikka keskinäiset kohtaamiset ovat edelleen 6-4 Djokovicin hyväksi, niin on syytä muistaa, että viidestä viimeisestä ottelusta Thiem on voittanut neljä. Toki niistä on suuri osa (4 kpl) pelattu massalla, mutta viimeisin Thiem-voitto on niinkin läheltä kuin Lontoon finaaliturnauksesta marraskuulta, mikä oli silloinkin vakuuttava näyttö ennakkosuosikin kaatamisesta. Virta on siis kääntymässä.

Toki asetelma finaalissa ja erityisesti se, miten finaaliin on tultu, voi vaikuttaa ratkaisevasti lopputulemaan. Tämä onkin pakko nostaa yhdeksi ottelun isoista teeseistä. Thiem on urakoinut rajusti lähes koko turnauksen ajan, kun taas Djokovic on seilannut finaaliin kliinisillä otteillaan lopulta hyvinkin minimaalisella kuormalla.

Thiem oli välieräottelun alussa Alexander Zvereviä omien sanojensa mukaan jopa hieman väsynyt, eikä aivan terävimmillään, sillä raskas Rafael Nadal -puolivälieräottelu painoi jaloissa, mutta myös päässä. Nukkumaan hän oli tuon voiton jälkeen päässyt vasta aamuviideltä. Tällainen rytmin muutos ei voi olla vaikuttamatta terävyyteen, vaikka saisi nukuttuakin. Pelatut kahdeksan tuntia puolivälierässä ja semifinaalissa voivat jo yksinään olla liian raskas taakka, varsinkin kun Djokovic sai pelata semifinaalinsa vieläpä päivää aikaisemmin. Djokovic on tässä mielessä yksinkertaisesti paremmassa asemassa.

Thiemin peli Nadalia ja tietysti suuren osan Zvereviäkin vastaan oli hyvin keskittynyttä ja terävää, mutta pientä herpaantumista sekä väsymystä oli aistittavissa välierässä Zvereviä vastaan. Hän ei lähtenyt läheskään niin hanakasti aggressiivisiin hyökkäyksiin kuin Nadalin kanssa, vaan antoi Zvereville välillä eräänlaisia välilyöntejä sekä jopa aloitteita. Oli lopulta hyvin pienestä kiinni, etteikö Zverev olisi voinut tehdä semifinaalista hyvinkin pitkän ja vaikean ottelun Thiemille, jonka pienet marginaalit pitivät hänet tässäkin ottelussa lopulta edellä.

Juuri nämä pienet marginaalit tulevat olemaan isossa roolissa myös finaalissa. Nyt ne ovat kahdessa edellisessä hyvin tasaisessa ottelussa kääntyneet hyvin usein Thiemille, joten toivotaan, että onnetar ei täysin hylkää itävaltalaista, jotta esimerkiksi edellä mainittu fyysinen taakka saisi edes pientä tasoitusta.

Oli matkassa sitten onnea tai ei, niin Thiemin tulee pelata samaan tapaan kuin Nadalia vastaan ja olla hyvin aggressiivinen. Hän ei saa antaa Djokovicille yhtään aikaa, vaan hänen on vallattava takaraja ja painettava Djokoviciä jatkuvasti puolustusasemiin ja mielellään kovaa kämmenpuolelta dominoiden. Tällä hän voisi järkyttää serbiä aivan samoin kuin Federer järkytti Djokoviciä semifinaalissa. Serbi oli käytännössä lähes kaksi erää yllättävänkin tiukassa kipsissä ja vasta toisen erän voitto vapautti yllättävänkin kovasti siinä vaiheessa tuulettaneen Djokerin.

Djokovicia ei missään nimessä saa päästää heti edelle, sillä vapautuessaan hän karkaa nopeasti. Aggressiivisessa pelissä fokus tulee olla erityisesti siinä, että Djokovic ei pääse rytmiin omien lyöntiensä kanssa, vaan joutuu puolustamaan usein ja pitkään. Kuten tiedämme, hän osaa toki puolustuksestakin operoida, mutta jossain vaiheessa se käy mentaalisesti nyky-Djokovicille hyvin raskaaksi. Hän ei halua leimautua ympäri kenttää pallon perässä ravaavaksi nöyräksi koiraksi.

Varmasti Djokovic kokee muutenkin painetta ottelussa. Hän tietää virran ehkä aavistuksen kääntyneen Thiemin kanssa, hän tietää Thiemin lyöntien voiman, hän tiedostaa mahdollisuutensa saavuttaa Nadalia ja Federeriä Grand Slameissä, hän tietää tämän olevan hänen turnauksensa seitsemällä mestaruudellaan, hän tietää ottelun ykkösranking-panoksen ja niin edelleen. Toki hän tietää myös pelinsä kulkevan ja sen, että Federer-voitolla hän taklasi yhden hyvin ison mentaalisenkin testin. Mutta toisaalta onko Djokovic joutunut vielä todelliseen testiin? Federer oli väsynyt, Raonic ei päässyt tasolleen ja niin edelleen. Mitä jos Thiem tuleekin paikalle elämänsä pelin kanssa? Niinpä.

Silloin tarvitaan sitä hurjaa puolustusta. Mitä pidemmälle tässä mennään, sitä paremmaksi Djokovicin mahdollisuudet toki käyvät, vaikka Thiem melkoinen kuntoihme onkin. Mutta kaikella on rajansa. Thiemin on aivan pakko voittaa ensimmäinen erä ja olla kolmen erän jälkeen vähintään 2-1-johdossa, jos hän mielii tämän voittaa. Muutoin Djokovic tulee ottaa jo 17. Grand Slaminsä. Ehkä siis niin. Djokovic 3-1.

TV5, Eurosport, Dplay- ja Eurosport Player-palvelut näyttävät finaalin suorana sunnuntaiaamuna klo 10.30 alkaen. Eurosport ja Vasurilla.com ovat yhteistyössä kaudella 2020.